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 準決勝、決勝と僅差の内容で勝ち切りトップ12初優勝を果たした伊藤美誠。この1年間、どんなコンディションでも勝ち切る実力をつけることに注力してきた成果を発揮した優勝だった。そして、勝負の五輪が控える2020年、伊藤のテーマは「無敗の女」だ。

●決勝の勝負どころは
伊藤「4ゲーム目に長いラリーを制して、お互いに必死というか、そこを取れたのは大きなポイントになりましたし、落としていても楽しんでやれてるなと思っていた。楽しんでいるけど、ハイになってしまうので、自分で自分を落ち着かせながら試合をした。自分のペースにできるように集中していた。
 もちろん自分で攻めて点数を取りたいんですけど、平野選手も自分の卓球をしてきて、私は1点を取ることに集中していた。攻めるばかりじゃなくて、守りやしのぎで点を取れるというのは大きなポイントにもなりますし、ジュースの場面でもそこで点数を取れていた。なんとしても1点という意地ですね。だんだんと足も動くようになってきて、今年最後の試合頑張ろうと思って試合をしていた」

●今年1年間を振り返って
伊藤「たくさん試合をこなして、試合数はものすごい多かったんじゃないかなと思います。ただ、それは自分が毎大会勝ち進んでいるということなので、そこはすごくうれしい。五輪の代表選考レースだったけど、リオの時とは違って楽しく、自分らしく、自分のことだけを考えて戦えたので、そこは成長したところ。来年のオリンピックまでも、目の前の1試合1試合をやり切って、自分らしく戦うことがもっともっと重要になってくると思う。しっかり実力をつけて、自信もつけて、負けない選手になりたいと思います。
 次の試合は全日本で3種目出場させてもらうんですけど、どの種目も目の前の試合に集中して楽しみたい。大会をこなしていくことで自分の実力も上がったと感じているので、もっと実力をつけて『無敗の女』になれれば良いなと思っています」

●無敗の女とは?
伊藤「根本に負けない選手になりたいというのがあって、最近ではどんな状況でも勝てるようになってきている中で、最終的には『無敗の女』だと思っています。だんだん負けないようにはなっているし、なるべく早くそうなりたいですけど、練習をこなして、試合で勝ってという過程があるので、世界選手権くらいには『無敗の女』になれるようにしたい。オリンピックもあるので、そこをテーマに頑張っていきたいと思っています」
 故郷・仙台で見事2年連続のトップ12制覇を果たした張本。優勝後の会見で口にしたのは、「出るからには負けたくない」という気持ち。そして地元への愛と五輪への抱負を語った。

●地元仙台での2連覇
張本「グランドファイナルが終わった後だからといって、少しでも試合を流すとか、負けても良いという気持ちがあるくらいなら、出ないほうが良いと思っている。出ることも決まっていたし、トップ12も国内の大事な大会なので、仙台の皆さんの前で勝ちたいと思っていた。
 前回も今回も仙台での開催で、こんな機会もなかなかないですし、その中で良いプレーができたと思っている。来年に向けて、仙台からまた良いスタートができるのは本当にうれしい」

●この1年間を振り返って
張本「今年の前半、夏くらいまで苦しかったけど、練習してきた成果が出てきて、10月以降は良いプレーができている。自分の世界ランキングも上がってきて、中国選手以外は格下になる厳しい立場で、あまり今年の前半はうまくいかなくて、負けては落ち込むの繰り返しだった。でも、実力もついてきて、10月以降は格下に負けることはなくなった。今日も2試合しかなかったんですけど、勝ち切れたことは来年につながると思う。
 普段の厳しい練習の中でメンタルも鍛えられたと思いますし、練習を毎日投げ出さずにやり抜いたことが、地道にメンタル、技術の成長につながったのかなと思います」

●東京五輪に向けて
張本「オリンピックはまだ経験したことがないので、雰囲気とかはわからない。でも金メダルを確実なものにするためには目の前の大会ひとつひとつで優勝していくことが、積み重ねとしてオリンピックにつながるのかなと思います。このまま2020年の8月まで突き抜けていきたいなと思います。
 来年は1年間通して、今年よりも笑っていられるようにしたい。まあ笑うためには勝つことが大事なので、今年よりも大きな成績を残せるように頑張りたいです」


 一方、決勝で敗れた丹羽も、落ち着いた語り口で五輪出場を争ったこの1年間、そして東京五輪に向けての抱負を述べた。

●今日の試合を振り返って
丹羽「準優勝ですけど、今日は2試合しかしていないので、自分の調子もわからないまま終わってしまった感じ。でも2位はうれしいです。今年は4度目の対戦でしたけど、今日が1番強かったですね。凡ミスが少なくて点がなかなか取れなかった。気持ち的にはリラックスして試合に臨めた。でも今日は張本くんが強すぎました。1ゲーム目は4点で負けて、いつもより強いと感じた。2ゲーム目はリードしていたけど、それを落としてからはやっぱり厳しかった」

●この1年間を振り返って
丹羽「この1年は国際大会だけでも20大会くらい出て、その中で7大会連続で1回戦負けがあって、そのあたりはすごく辛かった。でも11月の試合で結果が出せて、良い形でオリンピックの選考レースを終えられたかなと思います。7大会連続初戦負けの時はメンタル面が非常にきつくて、調子を戻せないままでも試合が続いていくので、その中で試合をしていった。スウェーデン、ドイツオープンでようやく1回戦を突破できて、苦労した積み重ねが良くなっていった要因かなと思います。
 (オリンピックが確定した心境は)ノースアメリカンオープンもグランドファイナルもぼくは出場していなかったので、決まった時の実感というのはあまりなくて、2、3日経つごとに喜びが沸いてきた。今年は五輪の代表になることだけが目標だったので、今は確実なものにすることができたのがうれしい。シングルスの代表になろうというのではなくて、(団体戦に出場する)3人目は(強化本部推薦なので)誰が選ばれるのかはわからない。だからシングルスに出たいというのではなくて、何としても2番手に入ることで、代表に選ばれないとうことを避けたかった」

●東京五輪に向けての意気込み 
丹羽「五輪の目標は団体戦でのメダル獲得。今日は張本くんにストレートで負けたけど、ぼくがもっと強くなって、団体で必ず勝てるような選手になれれば、日本がメダルを獲れる確率は高くなると思う。シングルスはリオはベスト8で負けてしまったのでメダルが目標ですけど、客観的に見てまだメダルを獲れる実力はないと思うので、もっと実力をつけて、堂々とシングルスでメダルが目標と言えるようにしたい」
【女子】
◆決勝
伊藤美誠(スターツ) -9、11、7、15、5 平野美宇(日本生命)

 女子決勝は激しいラリー戦を制した伊藤が初優勝。日本女子のエースが実力を見せつけた。
 1ゲーム目、伊藤が終盤までリードを奪って試合を進めたが6-9から平野が逆転。逆に2ゲーム目は平野がゲームポイントを握ったが、伊藤が打ち合いをものにしてゲームカウントをタイに戻す。3ゲーム目に入ると、伊藤はサービスを散らして平野のチキータを封じる。うまくコースを突いた攻めで2-1と伊藤がゲームをリードした。
 勝負を分けたのは、4ゲーム目か。両者譲らぬ展開で平野が先にゲームポイントも、伊藤がすぐに追いつく展開でジュースへ。平野が連打を打ち込み、伊藤が跳ね返す、激しい攻防となり、会場もヒートアップ。随所で表ソフトの変化でミスを誘った伊藤が第4ゲームを奪って王手をかけた。
 最終ゲームもラリー戦となったが、最後までプレーの精度が乱れなかった伊藤に軍配。試合後に両者が「楽しかった」と口にするほど白熱したラリー戦に打ち勝ってトップ12初制覇を果たした。
 優勝インタビューでは「2020年は『無敗の女』になりたい」と語った伊藤。年内ラストゲームをVで締めくくり、勝負の2020年に挑む。

●伊藤優勝会見
 「初優勝はうれしい。準決勝、決勝と1点取ることが苦しくて、どちらが勝ってもおかしくないような試合を勝ち切れたことは自信になった。今回はコンディションもそんな良くなくて、疲労もあったけど、『今日できること』をやり切りました。
 (決勝は)2ゲーム目の後半に良いラリーで点数が取れたので、そこから楽しくなってきて、笑顔だったり、笑えるようになってきて、自分に流れが向いてきたかなと思う。そこから1本1本取ることがどれだけ大事かわかりました。今日の試合はすごく考えられた試合だし、気持ちが落ちそうな時にキープできて、最後に自分のペースに持っていけたことが勝因かなと思います」
【男子】
◆決勝
張本智和(木下グループ) 4、9、8、5 丹羽孝希(スヴェンソン)

 男子優勝は張本! 五輪代表を確実にしている丹羽との決勝を制し、地元仙台でトップ12連覇を達成した。
 張本はスタートからエンジン全開。快速両ハンドが火を噴き、1ゲーム目を4点で奪うと、2ゲーム目は3-8から逆転で奪取。丹羽が攻める展開に持ち込んでも中陣からの逆襲、速さだけでなくパワーでも丹羽を押し込んでいく。丹羽もトリッキーなプレーやロビングで崩しにかかるも、張本の爆走は止まらず。試合後に「今日は張本が強すぎた」と語るなど、丹羽はお手上げ状態。「トモカズくん頑張れ!」の声援にも後押しされ、完勝でトップ12制覇を達成した。

●張本優勝会見
 「練習しないと勝てないと思っていたので、グランドファイナルが終わってからも休まずに練習してきた。疲れはありましたけど、なんとか持っている技術で優勝することができました。
 丹羽さんとは今年4回目の対戦で、いつもどうなるかわからない。2ゲーム目3-8から逆転できたのが決勝は良かったかなと思います。
 準決勝の1本目から仙台ジュニアクラブの後輩たちが声を出してくれて、一気に自分のプレッシャーもなくなった。そういう中でプレーできるのはありがたかったですし、優勝できてホッとしています。
 (優勝賞金300万円の使い道は?)特に欲しいものもないので、優勝できたことが賞金よりも今は1番かなと思います」
【女子】
◆準決勝
伊藤美誠(スターツ) 6、-1、-12、5、6、10 早田ひな(日本生命)
平野美宇(日本生命) 10、-13、7、7、-3、9 石川佳純(全農)

 女子準決勝1試合目は伊藤が苦しみながらも勝利。1ゲーム目は甘いボールも厳しいボールにもフォアで積極的に仕掛けて得点。しかし、2ゲーム目は早田の豪打が火を噴き1点で取り返す。3ゲーム目、先にマッチポイントを奪ったのは伊藤だったが、両ハンドを振り抜いた早田が逆転。精細を欠いたプレーが続く伊藤だが、勢いだけでは崩されないのが彼女の強さ。4、5ゲーム目はサービス、球質を変えながら得点を重ね王手。6ゲーム目は10-7から早田に追いつかれたが、最後は振り切って決勝へと進んだ。まだまだ本調子とはいかない様子の伊藤は、勝利にも苦い表情だった。
 昨日、世界選手権代表の座をつかんだ平野は宿敵・石川に勝利し決勝へ。1、2ゲーム目はお互い点差が離れずに1ゲームずつを奪い合う。3ゲーム目以降は石川にミスが目立ち、平野のサービスに苦しむ場面も多く、平野が3、4ゲームを奪取。5ゲーム目こそ石川らしい連続攻撃が入り出したが、6ゲーム目も積極的な攻めを貫いた平野が勝利。伊藤の待つ決勝へと勝ち進んだ。
 昨日より宮城・カメイアリーナ仙台で開催されている第24回ジャパントップ12。2日目の今日は昨日の世界選手権代表選考会の1、2位と五輪シングルス代表に確定している2名を加えたトーナメントで優勝を争う。

【男子】
◆準決勝
張本智和(木下グループ) 3、5、4、7 神巧也(T.T彩たま)
丹羽孝希(スヴェンソン) 5、4、-9、-8、3、7 森薗政崇(BOBSON)

 今日の第1試合には地元仙台出身の張本が登場。昨日の代表選考会2位の神を相手に、ワンサイドゲームを見せる。1ゲーム目の0-0からサービスエースを2本奪うなど、サービス・レシーブで翻弄し、快速強打を叩き込む。神が打ち込む展開に持ち込んでも、前陣で落ち着いてブロックし、振り回してシャットアウト。試合中盤から神が苦笑いを浮かべるほどの快勝で、わずか24分で試合を終わらせて決勝進出を決めた。
 2試合目は青森山田、明治大の先輩・後輩対決。1、2ゲーム目は攻めのミスが目立つ森薗に対し、丹羽が速攻、カウンターを浴びせて連取。しかし、昨日の代表選考会決勝を大逆転で制した森薗も丹羽のお株を奪うような速い攻めを見せて2-2と食らいつく。しかし、丹羽も動じず。5ゲーム目は攻め急ぐことなくミスを誘うようなプレーにシフト。6ゲーム目も打つボールをしっかり選んで得点を重ね、準決勝突破。昨日の会見で「五輪選考レースを勝ち抜いて、丹羽さんのプレーがどう変わっているか楽しみ」と話した森薗に、先輩の貫禄をみせつけた。
 1週間前、熾烈な選考レースの末に五輪シングルス代表を逃した平野美宇。世界選手権代表を勝ち取った後の会見でも、まだどこか1週間前の傷を引きずっているように感じさせた。その中でも、今日の試合では「自分らしさ」を取り戻そうとする平野の姿があった。

●今日の試合を振り返って
平野「1週間前のグランドファイナルまで五輪の選考レースを戦っていて、正直、気持ちが選考会に追いついていなかった。狙ってはいたけど、優勝できたことはビックリしたのと、少し自信になりました。
 選考会に出ることになったので、結果よりはイチから自分の目指している卓球をやろうと思っていた。今まで緊張したり、世界ランキングのポイントを考えてしまったりして、自分の思うような卓球ができなかったので、今日は結果よりも自分のプレーを優先して臨んだ。そうすることで良いプレーもできたので、そこは勉強になりました」

●この1年を振り返って
平野「五輪のシングルスに出たかったので、本当に…、うーん、悔しい1年だった。初めて自分で『オリンピックに行きたい』と思って挑戦してきたので、感じたことのない苦しさがあった。今日、ここにいて試合をしていること自体も悔しいなと思います(五輪シングルスに確定している選手は明日から出場)
 いつもなら遠征から帰ってきたら1日くらい休んですぐに練習だったんですけど、グランドファイナルの後は久しぶりに4日間くらい家でゆっくりしたりて休んだ。1年ぶりくらいにゆっくりできた感覚です」

●今日の試合で良かった部分
平野「グランドファイナルから帰ってきて1日ぐらいしか練習していなかった。練習量は多くなかったけど、今日は久しぶりにプレッシャーなく戦えたことが優勝の要因かなと思います。あまり結果を気にしていなかったので、周りの選手よりも気持ち的には有利だったかなとも思います。
 ここ数ヶ月は考えることが多すぎて、思い切ったプレーができなかったんですけど、今日は結果のことは気にならなかったので良いプレーができた。追い込まれている状況でも今日みたいなプレーができたら良いというか、『しないと勝てない』なと感じました」

●世界選手権の抱負
平野「オリンピック前の大きな大会で、しかも団体戦なので日本にとっても重要な試合になる。オリンピックに出る選手が試合に出ることが多くなるはず。私はまだ五輪代表は決まっていないけど、もし選ばれたなら中国選手に大きな試合でまずは1勝して、チームに貢献できるようにしたい」

●明日は石川佳純(全農)との対戦
平野「明日の試合は世界ランキングも関係ないので、明日も自分のやってきたこと、やりたいことを出し切ることに集中したい」
 2年連続で世界選手権代表選考会を制した森薗。優勝後の会見では、伊藤美誠(スターツ)との合宿で新たに取り入れた巻き込みサービス、プレースタイルのチェンジについて語った。

●今日の試合を振り返って
森薗「今年1年、オリンピックの選考があって、日本のトップに丹羽さん、水谷さんとぼくと同じ左利きの選手が2人いる。ランキングで言えばぼくは日本人4番手だけど、1年間必死でやってきたからこそ、ぼくと上3人の差を感じている。納得する部分半分、悔しい気持ち半分で1年間戦ってきて、最後に自力で世界選手権の代表権をつかみ取れてうれしかった。
 自分なりにオリンピックの選考レースを戦った1年で、想像していた以上に過酷で苦しかった。自分の卓球ができない中でも試合に出続けないといけないし、体調を整えることもできなかった。そんな中でストレスを抱えながら戦ってきたけど、最後の最後で良い結果が残せたので、『終わりよければすべて良し』って気持ちで1年を終えられるかなと思っています」

●今日の試合の勝因
森薗「2週間前に大阪で伊藤美誠選手と一緒に合宿をやってきた。彼女は1日の練習量がすごく多くて、その中でサービス練習の時間がすごく長い。ぼく自身サービスで悩んでいることがあって、伊藤選手から色々教わって、自分なりに改良して取り入れた。今日の準決勝、決勝の苦しい場面で、試行錯誤してきたサービスがハマって勝つことができたので、優勝の要因を挙げるならそれかなと思います。
 使い始めて2週間だと、まだまだサービスの精度が低くくて自信もなくて決勝の序盤は使えなかった。でも0-3になって開き直って使ってみたらうまくハマってくれた。苦しいところで諦めずに試行錯誤して良いサービスが出せたので、良い合宿になりました」

●プレースタイルの変更について
森薗「シーズン序盤のアジア連戦の時に、毎大会1回戦負けが続いて、本当にこのままじゃダメだなと思っていた。これまでは台のすべてをフォアで動いて戦うくらいの気持ちでやっていたけど、それじゃあ世界で通用しないと感じた。そこからプレーを変えて、バックでも強打が打てるように『やってはいる』つもりなんですけど、まだまだうまくいっていないのが実際のところ。でも今日に関してはフォアとバックを同じ割合くらいで使えて、バックも下がらずに前で前で打てたと思う」

●世界選手権の抱負
森薗「オリンピック前の一番大きな実戦の場になると思うので、自分がどれだけ試合に使ってもらえるかはわからない。でも試合に出て勝つこと以外にも、現地でできることはあると思うので試合から練習、ベンチでの所作まで、自分で徹底して日本のために尽くしたい」

●明日は丹羽孝希(スヴェンソン)との対戦
森薗「丹羽さんは中学・高校・大学の先輩で、ドイツでも一緒にやってきたので手の内を知り尽くしている。丹羽さん自身、1年間五輪選考レースを戦って、代表を勝ち取ってきて、どれだけ卓球が変わっているのか楽しみ。五輪に出る選手に対して向かっていく気持ちで試合をしたい」
【男子】
◆決勝
森薗政崇(BOBSON) 4-3 神巧也(T.T彩たま)

【女子】
◆決勝
平野美宇(日本生命) 4-2 早田ひな(日本生命)

 男子決勝は森薗がゲームカウント0-3からの大逆転で優勝。序盤は思うようなプレーができず、いら立つようなシーンもあった森薗。しかし、4ゲーム目以降は読みがズバズバ当たり、電光石火の回り込みフォアハンドで得点を量産。ラリーでもうまく神の予想を外し、4ゲームを連取。前回の選考会に続く優勝で、初の世界選手権団体戦代表を決めた。
 女子は世界ランキング11位の底力を見せた平野が初の選考会優勝。チキータで積極的に先手を奪い、早田の両サイドを打ち抜いた平野。3-1と王手をかけた4ゲーム目に早田が好プレーを連発、1ゲームを奪い返されたが、6ゲーム目は序盤からアグレッシブにフォアで攻め込み、一気にリードを広げて勝利を収めた。五輪シングルス代表を逃したばかりだが、自力で勝ち取った代表権にホッとしたような笑顔を見せた。
 優勝した森薗、平野と、惜しくも決勝で敗れた神、早田は明日の最終トーナメントに進出。張本智和、伊藤美誠らと優勝を争う。

 両選手のコメントは後ほど掲載します!
【女子】
◆準決勝
平野美宇(日本生命) 4-2 加藤美優(日本ペイントホールディングス)
早田ひな(日本生命) 4-0 佐藤瞳(ミキハウス)

 女子の代表決定戦は平野と早田の対戦に決定。平野と加藤の試合は激しいラリー戦。平野がゲームカウント3-1とリードした5ゲーム目、10-9とマッチポイントを奪うも決めきれず。6ゲーム目も平野が10-8でマッチポイントを握ったが、加藤が追いつく展開が続き、最後は17-15で平野が勝利。この試合7度目のマッチポイントで勝利を決めた。加藤は平野相手に真っ向から打ち合いで得点するなど、プレーの成長を感じさせたが惜敗。試合後は大粒の涙を流した。
 早田は2試合続けてカットに豪打を浴びせ、快勝で決定戦進出を決めた。佐藤は3ゲーム目、早田の打ちミスに乗じてリードを奪ったが、追い上げられてタイムアウト。しかし、このゲームを奪いきれずにストレートで敗北を喫した。